Overwatch League – er det nu eSport bliver folkeligt?

Blizzard er gået all-in på at gøre eSport mere folkeligt med Overwatch League – en international turnering i deres team-based shooter “Overwatch”. Og noget tyder på, at det godt kan lykkes.

I sidste uge startede første runde af den første sæson i Overwatch League, hvor 12 hold kommer til at spille mod hinanden hver torsdag-fredag-lørdag i en struktur som mest af alt minder om amerikanske ligaer som NHL. Når de indledende runder er færdige spiller de seks bedste hold playoffs for så at ende med en “Grand final” der skal afgøre hvem der er det ultimativt bedste hold.

Det store sats

Det er ikke fordi, at en liga i et computerspil er noget decideret nyt. Det har vi set før. Det som er interessant er det fokus Blizzard har valgt at lægge på det. De arrangerer det her selv sammen med Mayor League Gaming (mlg.com) der er ejet af Blizzard. Når Overwatch-spillere verden over åbner spillet er den første skærm de ser karaktererne fra spillet i dragter fra de 12 hold. På deres merchandise-side kan man købe spillerdragter fra holdene – fuldstændig som var det et fodboldhold.

De 12 hold har tilknytning til 12 byer: Los Angeles (2 hold), San Francisco, Houston, Dallas, New York, Florida, Philadelphia, Seoul, Shanghai og London – men består af spillere fra hele verden. Men ideen med at give dem en geografisk tilknytning er en genistreg. Fordi det giver os nogen at holde med selvom vi ikke kender spillerne (endnu). Allerede der er der et vigtigt skridt mod en større folkelig appel.

Carson og Leno’s gamle studie

Kampene foregår i den nyåbnede “Blizzard Arena” i Burbank Californien – i det samme studie, hvor Johnny Carson og Jay Leno engang var værter i “The Tonight Show” (Jimmy Fallon flyttede showet til New York). Det er ombygget for et ukendt beløb, men det har ikke været billigt. I det primære studie er der plads til 450 tilskuere – og en scene omgivet af tre enorme skærme.

Ofte når man ser TV fra begivenheder – det værende sig sport, esport eller andre events – så får man lov til at overvære noget som sker, men hvor det er dem som er tilstede der får den fulde oplevelse. Men sådan er det ikke her. De 450 tilskuere i salen er publikum på samme måde som publikum til et talkshow. De skaber stemning og får lov til at overvære optagelserne, men det er en produktion der er rettet mod os derhjemme. Det kan lyde som en lille forskel, men det er det ikke. Det ændrer fundamentalt den oplevelse jeg har som seer.

I det hele taget er der skruet op for “production value” i Overwatch League. Der er kommentatorer der leverer analyser mellem kampene og kommentatorer der rapporterer live under kampene. Der er interviews og high-lights. Det her føles som en helt traditionel sportsudsendelse – bare med en helt ny slags sport. Og det er muligt at følge med i selvom man ikke spiller Overwatch – ligesom jeg godt kan se fodbold uden på nogen måde at kunne spille spillet.

Fremtiden

Overwatch League er helt ny. I dag har vi taget hul på uge 2 i første runde af den allerførste sæson. Så der er meget som vil ændre sig hen af vejen. Men i den første uge har der været 10 millioner seere til kampene, hvilket må siges at være en succes – især hvis interessen holder. Blizzard lavede i sidste øjeblik en deal med Twitch om at streame samtlige kampe – en deal som Twitch betalte 90 millioner USD for. Det er den højeste pris Twitch har betalt for rettigheder nogensinde – og det på trods af, at det ikke er en eksklusiv licens. De bliver stadig også streamet af Mayor League Gaming på deres website og app. Men det betyder, at det er meget nemt at komme til at se kampene – og at det potentielle publikum bliver endnu større.

Men hvad kommer der til at ske fremadrettet? Blizzard håber helt klart, at det her bliver en fast turnering – fuldstændig som andre sportsgrene. Jeg vil forvente, at der kommer flere hold og måske endda en kvalifikationsturnering så nye hold kan få chancen for at kæmpe sig op i ligaen. Blizzard har tidligere vist at de er rigtig gode til at holde fast på en succes. De har vedligeholdt og bygget på World of Warcraft siden 2004 – uden fundamentalt at ændre på spillet. Og det er vigtigt når det kommer til eSport. For stabiliteten er, som jeg ser det, noget af det kritiske for den folkelige succes.

Hvis man skal have en liga skal den have en historie. Holdene skal eksistere mere end få år, og resultaterne skal kunne sammenlignes. Når jeg holder med Arsenal eller AGF så holder jeg med holdet. Det Arsenal jeg holder med i dag har ikke en eneste spiller til fælles med det Arsenal jeg holdt med i 2004 (men dog samme træner!). Jeg holder med holdet – ikke med den enkelte spiller. Og jeg kan sammenligne holdets resultater i dag med resultaterne i 2003.

Den stabilitet er vigtig for publikum. Jeg skal kunne finde en identitet i at være London Spitfire supporter. Og de skal blive ved med at spille det samme spil. Jeg ville ikke kunne holde med Arsenal, hvis de pludselig beslutter sig for at fodbold er gammeldags og nu vil de spille ishockey.

Spørgsmålet er om eSport er der. Hvor spillene nu er nået til et punkt, hvor de ikke hele tiden ændrer sig på et grundlæggende niveau. CS Go har 5 år på bagen, League of Legends er 9 år gammel og Overwatch sølle 2. Men er det modent nok til at danne baggrund for en flerårig liga? Det tror jeg ikke engang Blizzard ved.

Og så er der lige en enkelt malurt i bægeret. For på alle de 12 hold, med spillere fra hele verden der er blevet udvalgt er der ikke EN ENESTE kvinde. Ikke en! Det burde Blizzard kunne gøre bedre. Men jeg tror på, at det kommer til at ændre sig også.

… men bortset fra det kan jeg så bare sige: GO Spitfires!

Følg kampene på Overwatchleague.com, Mayor League Gaming eller Twitch.

Fotos er pressemateriale fra Blizzard.

Ham der er den i Semiosis Formidling. Underviser, indholdsudvikler, nørd, surdejsbager, kommunikationsgøgler, provinsboer, eksilkøbenhavner, uegnet til militærtjeneste og venstresnoet.